Nanda Devi

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Nanda Devi signifie « déesse de la Félicité ». On a un temps cru qu’il s’agissait de la plus haute montagne au monde. Pendant près d’une quinzaine d’années, le Sanctuaire a été complètement fermé aux explorateurs. Il ne rouvre qu’en 1974, pour refermer ses portes quelques années plus tard et protéger un écosystème fragile. Aujourd’hui, sauf rares exceptions, il est impossible de l’explorer. En 1965, ces sommets indiens ont été le théâtre d’une mission secrète, pilotée par la CIA, en pleine guerre froide. C’est le magazine Outside qui, en 1978 (Archives CIA), a commencé à révéler des informations inquiétantes sur cette aventure. Depuis 1992, le parc national de Nanda Devi est inscrit sur la liste du patrimoine mondial de l’UNESCO et reconnue en tant que réserve de biosphère par l’Unesco depuis 2004.

Le 7 février 2021, l’Uttarakhand, un État situé dans l’Himalaya du nord indien, était frappé par une catastrophe naturelle de grande ampleur. Dans la vallée de la Dhauliganga, des inondations soudaines et d’une rare violence emportaient tout sur leur passage, villages, routes, barrages et malheureusement populations, avec des dizaines de décès et plus encore de personnes portées disparues. Pour les scientifiques, la cause est entendue: un bout de glacier s’est détaché dans les hauteurs glacées de l’Himalaya, a bloqué les flux aquatiques habituels mais a fini par se briser sous la pression, relâchant alors vers l’aval un indomptable et ravageur torrent.

Comme le raconte le correspondant local de la BBC, repris par Popular Mechanics, une tout autre rumeur court pourtant dans certains villages des alentours. La nature, le changement climatique et les hausses de température dans la chaîne himalayenne ne seraient pas seuls responsables du désastre.

Le 16 octobre 1964, la chine fait exploser sa première bombe atomique dans le désert de Lop Nor. En partenariat avec l’espionnage indien, la CIA décide de monter un plan supposé permettre une meilleure surveillance de ces activités chinoises. Pour arriver à intercepter des signaux entre les bases chinoises et leurs missiles, les Américains prévoient d’installer un appareillage sur les cimes du Nanda Devi, la plus haute montagne située entièrement sur le territoire indien. La CIA va donc embaucher quelques-uns des meilleurs grimpeurs de l’époque. On promet monts et merveilles pour participer à la mission. Tom Frost, Jim McCarthy, Lute Jerstad ou encore Robert Schaller sont notamment de la partie. Ils ont alors entrainés par la CIA dans un camp où l’agence entrainait ses agents anticastristes puis envoyé faire leurs armes sur les pentes du Denali, alors Mont McKinley. Une préparation qui leur permet d’arriver confiants en territoire indien à l’automne 1965.

Mais sur la Nanda Devi, l’histoire se complique. Pris dans le mauvais , l’expédition ne parvient pas au sommet et se voit contrainte d’abandonner le dispositif automatique (SNAP-7E) de surveillance des essais nucléaires chinois pour redescendre plus rapidement. Sauf que cette machine de quelques kilos, transportée à dos d’hommes en direction du sommet, n’était pas anodine. Pour assurer son alimentation en énergie pendant les deux années suivantes, elle était équipée d’une à combustible nucléaire. Laissée de côté le temps de la , elle aurait été balayée par une avalanche avant que les grimpeurs ne puissent remonter. A-t-elle dégringolé quelques dizaines de mètres plus bas, au fond d’une crevasse ? Ou a-t-elle fini sa course dans la Rishi Ganga, cet affluent du Ganges, fleuve sacrée asiatique, qui abreuve des millions d’habitants ?

La mission menée pour récupérer l’appareil s’avère un échec cuisant. Les débris de l’avalanche sont impénétrables. Et la décision est finalement prise : abandonner l’appareil dans la neige en espérant qu’il y restera. Longtemps. Le Plutonium-238 contenu dans la boite métallique est dangereux pendant plusieurs centaines d’années. La discrétion est de mise et les services secrets indiens jouent alors le jeu, ne prévenant pas les autorités de New Delhi. Mais aujourd’hui, beaucoup pensent que le plutonium 238 est toujours là, quelque part, enfoui dans la glace. Continuant à émettre de la chaleur, il aurait été la cause initiale du bris du glacier, donc des inondations qui ont suivi.

En 1967, une nouvelle expédition est lancée par la CIA. Elle cible un sommet voisin. La Nanda Kot, 6.861 mètres. Les grimpeurs américains réussissent cette mission et un appareil de communication est alors installé à environ 6.400 mètres, pointant en direction de la Chine. La joie est de courte durée puisque l’hiver suivant, la neige enseveli le dispositif, contraignant les Américains à mettre sur pied une nouvelle mission. Pour désensevelir l’appareil. Appareil qui n’allait pas tarder à être récupérer. Entre temps, les Etats-Unis avaient lancé leurs premiers satellites espions, capables de faire aussi bien que les émetteurs sur les montagnes, et bien plus.

C’est le magazine Outside qui, en 1978 (Archives CIA), a commencé à révéler des informations inquiétantes sur cette aventure. Elles occasionnent une tempête diplomatique entre Washington et New Delhi. Le Parlement demande des comptes. Mais les recherches lancées pour retrouver l’appareil ne donnent rien. Un des Indiens participant à la mission a récemment déclaré que « le tictac des capsules de plutonium » est toujours une réalité au milieu des montagnes. Une vraie bombe à retardement, le métal qui protège le combustible pouvant vieillir et libérer sa charge létale. Dans un livre paru en 2004, la théorie du complot bat même son plein. L’auteur Hugh Thomson raconte que l’appareil aurait simplement été récupéré par les Indiens. Son contenu aurait utilement alimenté le programme de recherche nucléaire du sous-continent. Les témoins de cette époque ne sont plus très nombreux. Plusieurs alpinistes américains de l’époque sont décédés. Un film hollywoodien serait sur le point d’être tourné. Depuis 1992, le parc national de Nanda Devi est inscrit sur la liste du patrimoine mondial de l’ et reconnue en tant que réserve de biosphère par l’Unesco depuis 2004.

https://www.altitude.news/culture/histoire-de-l-alpinisme/2020/08/17/nanda-devi-mission-secrete-cia-plutonium/

https://korii.slate.fr/et-caetera/cia-plutonium-perdu-himalaya-inondations-inde-catastrophe-morts

http://archivesgamma.fr/2022/03/23/nanda-devi